Digital/Pausen

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Hans Ulrich Gumbrecht lehrt Literatur in Stanford und bedauert es, zu alt für eine Karriere-Chance als Trainer im American Football zu sein.

Held ohne Aura? Dirk Nowitzki im amerikanischen Kontext

Unangefochtener Held auf den Sportseiten der deutschen Presse war (bis zum Beginn der Frauenfussball-Weltmeisterschaft) der Basketballspieler Dirk Nowitzki -...

Unangefochtener Held auf den Sportseiten der deutschen Presse war (bis zum Beginn der Frauenfussball-Weltmeisterschaft) der Basketballspieler Dirk Nowitzki – und er hatte die Aufmerksamkeit und Bewunderung der Medien gewiss verdient. Noch nie war ein Sportler aus diesem Land in seinem international so populaeren Mannschaftssport vergleichbar erfolgreich gewesen wie Nowitzki als zentraler Spieler der Dallas Mavericks, die im Juni sensationell die amerikanische Profi-Meisterschaft gewannen. Doch wer den amerikanischen Sport Tag fuer Tag verfolgt und mit seiner anderen nationalen Medien-Praesenz vertraut ist, der konnte eine eigenartige, fast befremdliche Disharmonie nicht ueberhoeren, die sich aus der Gleichzeitgkeit zwischen deutscher Nowitzki-Feier und amerikanischer Nowitzki-Anerkennung ergab. Der Historiker und Basketball-Experte Wolf Lepenies verglich Nowitzki mit Max Schmeling und Fritz Walter, um dann anzumerken, dass alle drei zu jenem Typ von Sportlern gehoeren, die „uns, wenn sie gewinnen, das Gefuehl geben, es gehe gerecht zu in der Welt.“  Die zutreffende Charakterisierung von Lepenies ging mir nicht aus dem Sinn, weil ich mich – mit der Basketball-Welt nur halb vertraut – fragte, ob man Aehnliches je ueber einen Basketball-Star in  Amerika sagen koennte. Am Ende habe ich einen wahren Fan vor Ort gefragt. Er heisst Christopher Gumbrecht, teilt als Geschichtsstudent nicht nur ein Interesse mit Lepenies und spielt, worauf ich als Vater stolz bin, sehr erfolgreich Rugby fuer sein College. Hier ist die Antwort-Mail:

 „Dirk Nowitzki is, by popular account, one of the best (if not the very best) non-American player in the history of basketball, and his accomplishments over the past season garnered him even more credit. Until this season, Nowitzki had been known as the type of player who always does well during the regular season, but lacks the intensity needed for the playoffs. That should all have changed, now that he has captured the NBA championship, finally abandoning the stigma of being a good player incapable of winning the truly important games. With that being said, practically no one in the United States would label Dirk Nowitzki as a top-five player in the NBA. How can it be that the media and basketball fans alike consistently bypass a player who has accomplished all that there is to accomplish?

Throughout the NBA playoffs analysts in America commended Nowitzki on his ability to create mismatches unlike any other player in the league. He has the uncanny ability to exploit the weaknesses of whoever is guarding him; if someone small and quick is guarding Nowitzki, he uses his size and strength to overpower the defender, and if guarded by someone as big and strong as him, Nowitzki can out-skill the player with quickness and finesse. When watching Nowitzki play it’s hard to believe that anybody on the planet could effectively guard him. Still, there was a tone as if he was bound to fail. Even after beating this year’s championship favorite Los Angeles Lakers, the majority of the media agreed that Nowitzki and the Dallas Mavericks would crumble thereafter. This could not have been better displayed than in the finals against the Miami Heat, where the Mavericks entered the series as absolute underdogs. For every game that the Mavericks won, blame was placed on the Heat, particularly on the NBA’s biggest star Lebron James, rather than attributing the win to Nowitzki and his Dallas teammates.  It seemed easier for everyone to apply blame on his opponents for losing the game, rather than to credit the Mavericks for winning the game. But despite Nowitzki performing beyond his own limits and winning the NBA title, the media placed more attention on James’s shortcomings.  And yet I cannot remember a player performing better in the playoffs, with the exception of Michael Jordan perhaps. 

Then there are some people who argue that Nowitzki’s lack of recognition is his own fault because he chooses not to put himself in the public sphere. For example, by not accepting large advertising contracts, and failing to create an off-the-court personality, Nowitzki is only present to basketball fans during his games. Likewise, his style of play feeds into the problem, for while being dominant and extremely efficient, he plays with fairly little flair. The combination of his height and athleticism would make it effortless for him to dunk over his opponent every time he gets a chance to score, but instead Nowitzki strikes at the first opportunity, even if that means taking a generic shot from a manageable distance. He plays with a low risk style, which may be one of the greatest contributors to his statistical success. While a precision shot is as effective as a powerful dunk, the shot is far less spectacular, and the casual basketball fan in America craves precisely the plays that Nowitzki appears to avoid. Can it really be that we (I mean „we in the U.S“) are not giving him the credit he deserves just because he plays conservatively and declines his American advertising offers?

And if it is clear that Nowitzki is making a conscious effort to avoid the spotlight, why does he do so? He is always charming and sometimes even funny in interviews, and he carries himself confidently in all, so it can’t be blamed on a lack of talent for the public sphere. In fact he is without a doubt Dallas‘ biggest current sports hero — but because he chooses to steer clear of self-publicity, his superstardom has been limited to Dallas and Germany. Can it be because he is not American? Or is he simply a dominant player whose persona does not connect with some public expectation – an expectation that we don’t easily grasp?“

 

Seit ich diese Experten-Mail bekam, werde ich eine Frage nicht los, die meinem in Kalifornien aufgewachsenen Sohn nie in den Sinn kaeme – und mit der (als Frage) auch ich kaum gluecklich bin. Es ist eine Frage, die damit zu tun hat, dass ich Nowitzki als Leistungssportler fast grenzenlos bewundere und ihn gewiss mit Max Schmeling und Fritz Walter, aber doch nie mit Lebron James oder Kobe Bryant vergleichen wuerde. Waere dann also jene „nicht greifbare Erwartung,“ von der mein Sohn schreibt, die Erwartung – heute mehr vielleicht als vor zwanzig Jahren – dass nur Afro-Amerikaner wirkliche Basketball-Stars sein koennen? Die Vermutung ist politisch hoechst inkorrekt, das steht ausser Frage (und damit meine Saetze nicht als Ironie missverstanden werden, sollte ich – praezisierend —  sagen, dass sie sogar „politisch problematisch“ ist).

Trotzdem – was waere „das Afro-Amerikanische,“ das Dirk Nowitzki abgeht? Es muesste um Dimensionen eines Erscheinungsbilds gehen, das sich koerperlich artikuliert und doch kulturell vermittelt ist. Genau in diesem Sinn hat man vor einem halben Jahrundert gesagt, die Stimme und die Musikalitaet von Elvis Presley seien afro-amerikanisch. Vom professionellen Basketball erwarte ich eine Geschmeidigkeit und einen Rhythmus der Bewegungen („smoothness and pace“), die Nowitzki abgehen. Dazu gehoert wohl auch – im Spiel und vor der Kamera — ein stets mit einem Schuss Selbstironie geladener, aber zugleich  provokant ueberzogener („over the top“) Stil der Selbstpraesentation.

Andererseits kommt mir, wenn Kobe Bryant oder Lebron James gewinnen, nie der Max Schmeling- und Fritz Walter-Gedanke in den Sinn, dass „es gerecht zugeht in der Welt.“ Eher im Gegenteil. Aber das ist schon wieder so ein  Problem.